30 de septiembre de 2019
30.09.2019

Los pediatras señalan que la falta de sueño daña el cerebro infantil

Algunas investigaciones lo relacionan incluso con problemas de conducta y con el acoso escolar

30.09.2019 | 11:56
Un adolescente consulta su móvil mientras está acostado.

"Dormir es una pérdida de tiempo, ya lo haré cuando esté muerto" es una frase que destila ignorancia. Dormir es un "superpoder", afirma el científico Matthew Walker, toda una autoridad que acaba de publicar Por qué dormimos, demoledor e impactante ensayo que deja claro que dormir es el pilar fundamental del bienestar humano, junto con la alimentación saludable y la actividad física.

No dormir mata. No hacerlo las suficientes horas (una media entre siete y nueve horas en los adultos) afecta a todos los órganos: destroza el sistema inmunitario, alterna los niveles de azúcar en sangre, bloquea las arterias coronarias y daña la concentración, entre otros problemas de salud. Muchos científicos están presionando a los médicos para que "receten a sus pacientes dormir" (no confundir con prescribir pastillas para dormir).

Si dormir es vital para los adultos (a pesar de ello dos tercios de la población de los países desarrollados no llega a las ocho horas recomendadas), ¿qué pasa con los niños y los adolescentes? Lo mismo. Los pediatras alertan a los padres y las madres y les piden que sean conscientes de que el sueño de sus hijos es más importante que la alimentación. "Muchos padres están preocupados por cada cosa que comen sus hijos y, sin embargo, les tienen en pie a las diez de la noche o les ponen dibujos animados a esas horas. O se los llevan con ellos porque tienen una cena tarde. Incluso a conciertos nocturnos. Eso no puede ser", sentencia la médica, pediatra y neuropediatra María José Mas, autora de La aventura de tu cerebro.

Un niño que cursa educación infantil (2-5 años) debería dormir entre 11 y 13 horas diarias. Uno de primaria (6-12 años) debería hacerlo entre 10 y 11. Y los adolescentes, 10. No hacerlo implica que el cerebro no está capacitado para consolidar lo aprendido. Además, se perjudica el organismo de los críos, desde el sistema inmune hasta el endocrino.

"Estamos delante de una epidemia silenciosa de pérdida de sueño, el reto de salud pública más importante del siglo XXI", sentencia Walker, profesor de Neurociencia y director del Centro para la Ciencia del Sueño Humano. Sus investigaciones relacionan la falta de sueño con problemas de conducta entre los escolares, incluido el bullying.

Dormir es esencial para el correcto desarrollo y crecimiento del niño (se secrega la hormona del crecimiento). "El cerebro crece, madura y aprende mientras sueña. Dormir permite consolidar lo aprendido, nos permite aprender", explica la doctora Mas, responsable del área de Neuropediatría de la Xarxa Sanitaria i Social de Santa Tecla.

Siempre refiriéndose a niños sanos, la neuropediatra recomienda a los padres llevar una rutina diaria para preservar el buen sueño de sus hijos. Esa rutina incluye hacer una serie de cosas siempre después de cenar (por ejemplo, preparar la mochila del día siguiente, lavar los dientes y leer un cuento), así como mantener un horario regular para ir a la cama, tener la habitación en penumbra y huir de cualquier tipo de pantallas.

El sueño de los adolescentes preocupa mucho también a los expertos. Sus cuerpos y sus cerebros experimentan cambios brutales y necesitan dormir, de media, 10 horas. "El problema -apunta la neuropediatra- es que debido a los cambios hormonales relacionados con la madurez sexual se produce una alerta cerebral que provoca que necesiten irse a dormir más tarde". "Pedirle a tu hijo adolescente que se vaya a la cama a las diez de la noche es el equivalente de pedirte a ti, su padre, que te vayas a dormir a las siete u ocho de la tarde", añade Walker.

CAMBIO HORARIO / Tanto Walker como Mas son partidarios de cambiar el horario de entrada a los institutos, cuyas puertas suelen abrir a las ocho de la mañana. "A esa hora, los adolescentes están prácticamente dormidos. No rinden, pero no es su culpa. Es que no son capaces. Es una cuestión de sus propios cuerpos", explica la doctora.

Mientras estaba en la Universidad de Harvard, Walker preguntó a sus alumnos cuántos pasaban la noche en vela para estudiar un examen. El 85% contestó afirmativamente. El científico propuso realizar un experimento. Dividió una clase en dos grupos. A uno le permitió dormir por la noche y al otro no. Al día siguiente, ambos grupos durmieron con normalidad. Walker comprobó que a los alumnos privados de sueño tenían un déficit de atención del 40% en la capacidad para introducir nuevos datos en el cerebro. La conclusión estaba clara: dormir o no dormir es la diferencia entre aprobar un examen o suspenderlo. Walker publicó una artículo en el periódico de Harvard pidiendo un cambio de modelo en los exámenes. La comunidad universitaria se le echó encima y aseguraron que el problema era la falta de planificación en el estudio por parte de los alumnos "irresponsables". Walker no cambió de criterio. De hecho, en sus clases no hay exámenes finales al término de cada semestre

Mas también aconseja a los estudiantes que no tomen bebidas estimulantes. "No lo deberían hacer nunca, pero si lo hacen que sea antes del mediodía para que no interfiera en el sueño".

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